Alternatives au pétrole

L'Erika

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Tout en bas!Article paru dans „Die Zeit" le 6 avril 2003. Traduction inédite de Muriel Gaillard muriel.gaillard@gmx.de.

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Le pétrole est le lubrifiant des rouages de l'économie mondiale. Mais toute médaille a son revers : l'acheminement, le transport et la consommation du pétrole nuisent à l'homme et la nature.

Les catastrophes écologiques provoquées par les naufrages des pétroliers pourraient être évitées si les gouvernements imposaient conjointement des réglementations plus sévères. Par ailleurs, on sait que la combustion du pétrole rejette plus de mille produits nocifs dans l'atmosphère, on ne peut pas parler là non plus de fatalité ! L'introduction de techniques de combustion plus propres et de filtres contribuerait à une réduction drastique de ces émissions dangereuses pour la santé. Oui, mais il n'existe pas de filtres susceptibles de protéger l'atmosphère contre les résidus provenant de la combustion du pétrole. Les conséquences sont lourdes : bien que sa teneur en carbone soit inférieure à celle de la houille ou du charbon brun, aucune autre source d'énergie ne nuit plus au climat que le pétrole.

Le véritable problème réside dans la quantité consommée : le pétrole est l'énergie la plus convoitée au monde et sa combustion rejette 10 milliards de tonnes de dioxyde de carbone (CO2) dans l'atmosphère chaque année (42 % des émissions globales de CO2) : l'une des conséquences directes bien connue est le réchauffement de la planète. La plus grande partie, 42 % aussi, de ces 10 milliards de tonnes de CO2 rejetés, provient des pots d'échappement des voitures, des motos et des poids lourds. En Allemagne, plus de la moitié des rejets de CO2 provenant du pétrole sont à attribuer au trafic routier et deux tiers aux Etats-Unis.

Nous touchons là au coeur du problème. Alors que les centrales, les usines et les installations de chauffage pourraient fonctionner avec d'autres combustibles, jusqu'à présent, aucune énergie alternative n'a su convaincre parmi la gamme des énergies de propulsion de remplacement du pétrole. La recherche de nouveaux carburants a rapproché les protecteurs de l'environnement et tous ceux, qui pour d'autres raisons, ne veulent plus se rendre dépendants des fournisseurs de pétrole. Ils ont le même objectif : atteindre une « mobilité durable » qui serait synonyme de croissance économique, de protection de l'environnement et de sécurité d'approvisionnement.

Néanmoins, tout laisse à penser que l'essence et le diesel, produits dérivés du pétrole, resteront encore longtemps les carburants des véhicules automobiles. Certes, d'autres sources d'énergie pourraient constituer une alternative au pétrole : le gaz naturel, le méthanol, l'huile de colza ou l'alcool extrait des betteraves ou des cannes à sucre. La Thaïlande et la Malaisie sont en train de tester l'huile de palmier et le lait de noix de coco. Volkswagen effectue même des recherches sur un carburant à base de biomasse, le Sunfuel. Mais une percée rapide des solutions alternatives au pétrole n'est pas envisageable. Ces nouvelles énergies ne sont pas concurrentielles, elles sont elles-mêmes souvent à l'origine de problèmes environnementaux et certaines exigent un renouvellement complet de l'infrastructure d'approvisionnement. L'exemple le plus marquant est celui de l'hydrogène qui doit permettre de faire fonctionner les voitures équipées de piles à combustible. Le National Research Council américain affirme qu'il faudra plus de 10 ans pour que cette technologie soit rentable. La demande mondiale d'énergie dans le domaine des transports ne cesse d'augmenter. Elle aura presque doublé d'ici à 2010 rien qu'en Chine.

Alors à moyen terme, l'unique solution envisageable est de rendre les voitures plus performantes écologiquement parlant. D'après une évaluation de Monsieur Axel Friedrich, expert en trafic routier à l'office fédéral de l'environnement allemand (Umweltbundesamt), le rendement des moteurs et des boîtes de vitesse à été considérablement amélioré au cours des 20 à 30 dernières années. Les carrosseries sont plus aérodynamiques. D'après lui, ces progrès auraient été suffisants pour diviser par deux la consommation aux 100 kilomètres. Malheureusement en même temps les voitures sont devenues plus lourdes, plus puissantes et plus rapides : le résultat est que les véhicules affichant une consommation de trois litres aux cents restent rares et le souci du pétrole pèse toujours aussi lourd.

Fritz Vorholz

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