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12/06/2003

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La découverte, en Éthiopie, de fossiles humains datés de 160 000 ans met fin à la querelle des origines de l'homme moderne. 

Ethiopie 

Dans le désert de la vallée de l'Awash, à Herto, en Ethiopie, des paléontologues ont retrouvé les crânes fossilisés de deux adultes et d'un enfant. Par leur taille et leur forme, ces crânes âgés de 160 000 ans possèdent les caractéristiques de l'Homo sapiens. Les légères différences - l'espacement des yeux, par exemple - qui le distinguent de l'homme actuel, Homo sapiens sapiens, ont conduit les chercheurs à le placer dans une nouvelle sous-espèce baptisée Homo sapiens idaltu. Leur découverte vient d'être publiée dans la revue Nature.

Depuis un moment déjà, la génétique penche pour une origine africaine unique de l'homme moderne. Différents chercheurs ont étudié les différences dans l'ADN mitochondrial des Homo sapiens vivant il y a 50 000 ou 100 000 ans, de leurs contemporains néandertaliens, et d'hommes actuels. La plupart ont conclu que ces derniers sont issus d'une mère commune Homo sapiens, une « Ève » qui aurait vécu en Afrique il y a environ 150 000 ans. Cette thèse s'oppose à une origine multirégionale de l'humanité moderne. Quant aux hommes de Neandertal, qui ont vécu en Europe entre 200 000 et 30000 ans avant notre ère, et dont certains soupçonnaient une parenté avec l'homme d'aujourd'hui, les importantes différences génétiques répertoriées d'avec l'homme moderne suggéraient déjà de les exclure de la filiation humaine. Cependant il manquait d'éléments fossiles pour appuyer cette thèse. C'est le vide que viennent combler les découvertes africaines. L'équipe de chercheurs affirme que les témoignages fossiles viennent s'emboîter avec les preuves génétiques et que les Homo sapiens ont évolué en Afrique pour ensuite essaimer dans le monde entier. « On peut conclure que les néandertaliens n'ont rien à voir avec l'homme actuel » soutient Berhane Asfaw, codirecteur éthiopien de la recherche, dans le New York Times.

Le Docteur Asfaw a patiemment assemblé, pendant trois ans, plus de 200 fragments d'os pour reconstituer le crâne d'un enfant de six ou sept ans. Sur le site d'Herto fouillé depuis 1997, l'équipe a également trouvé des os d'hippopotames portant des marques de lames, et plus de 600 outils en pierre de la même époque. En outre, des incisions sur les crânes qui semblent avoir été décorés et polis, et l'absence de squelettes retrouvés aux alentours, laissent peut-être penser à d'anciens rites funéraires en vigueur chez ces premiers humains. 

Isabelle Masingue 

http://www.cybersciences.com

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