Terres rares et brevets : la Chine préserve son monopole - L'atelier

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Cette actualité a été publiée le 07/07/2011 à 20h42 par Kannie.


TERRES RARES ET BREVETS : LA CHINE PRÉSERVE SON MONOPOLE

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Terres rares et brevets : la Chine préserve son monopole

 

Régulièrement sur le devant de la scène médiatique, les terres rares font l'objet d'une grande attention de la part des gouvernements occidentaux préoccupés par la révision régulière des quotas d'exportations chinois. Les brevets nous éclairent sur les différentes positions prises grâce à leur caractère public.

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LE SAVOIR-FAIRE FRANÇAIS UN ATOUT POUR SECURISER LA FILIERE EUROPEENNE

Face aux difficultés d'approvisionnement {de terres rares], sa sécurisation est un enjeu crucial pour de nombreuses industries. Plusieurs axes technologiques, porteurs d'innovations, pour réduire cette dépendance sont aujourd'hui étudiés : la réduction et l'optimisation de l'utilisation des terres rares, le développement de nouveaux procédés de recyclage ou bien encore la diversification des sources d'approvisionnement. A ce titre, Areva et Rhodia ont signé, en mai dernier, un accord de collaboration pour l'exploitation et la valorisation des gisements mixtes d'uranium et de terres rares.

Aujourd'hui, la propriété industrielle concernant les terres rares est détenue à plus de 50% par la Chine et le Japon, mais paradoxalement le déposant le plus actif –plus de 180 inventions brevetées- est l'entreprise européenne Rhodia, rachetée en 2011 par Solvay. Leader sur le marché des terres rares séparées, l'entreprise développe et entretient un important savoir faire qu'elle a hérité en partie de la recherche de Rhône Poulenc.

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Autre source d'approvisionnement d'importance pour les pays européens, le recyclage est un axe technologique majeur où le nombre d'inventions croît progressivement chaque année. Bien qu'ils soient encore peu nombreux par rapport à la masse totale de brevets, ceux concernant le retraitement des terres rares représentent environ 10% de l'ensemble. Dans ce domaine, l'activité inventive française est encore très importante. Preuve en est par l'annonce de Rhodia, en janvier 2011, de la mise au point d'un procédé de recyclage des poudres luminophores, contenues dans les ampoules basse consommation, pour en extraire les terres rares.

L'ECONOMIE VERTE EN DANGER ?

Du fait de leur importance économique et des difficultés d'approvisionnement constatées, les terres rares sont des métaux à la fois stratégiques et critiques pour de nombreuses économies. Comme pour de nombreux domaines technologiques, la propriété industrielle tient une place prépondérante sur l'ensemble de la filière et laisse apparaitre la nécessité pour les industriels de mettre le brevet au coeur de leur stratégie de développement.

A l'heure où les énergies renouvelables sont au centre de la diversification énergétique de nombreux pays, leur dépendance par rapport aux métaux et terres rares montre que le développement de cette filière est intimement lié à la gestion des ressources minières chinoises.

La question qui se pose face aux difficultés d'approvisionnement est de savoir si cette situation ne serait pas une opportunité d'innovation pour substituer et recycler ces matériaux ? D'importants axes de développement pour la filière qui permettraient d'une part de réduire l'impact environnemental de leur exploitation -si souvent montré du doigt- et d'autre part renforcer sa propriété industrielle face à l'agressivité de la Chine.
 

Un article de Benoit Chevalier et Gregoire Michel, publié par Les Echos

 

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Auteur : Benoit Chevalier et Gregoire Michel

Source : lecercle.lesechos.fr

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