Tara, ou la traque du plancton - L'atelier

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Cette actualité a été publiée le 27/09/2010 à 17h15 par Frédéric Lepers.

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Tara, ou la traque du plancton

Après l'océan Indien, le voilier s'est lancé le 5 septembre 2010 à l'assaut de l'océan Atlantique.

Parti de Lorient il y a un tout juste un an pour inventorier le plancton des mers du globe, le navire scientifique commence à engranger les résultats tangibles de sa mission d'exploration.

Une mission inspirée de Charles Darwin et de Ernst Haeckel, pionniers du XIXe siècle.

Après une soixantaine de stations entre la péninsule arabique et la pointe australe du contient africain, les responsables de l'expédition Tara Océans savourent les premiers résultats de l'entreprise un peu folle lancée le 5 septembre 2009 à Lorient.

« Les premiers résultats sont étonnants », se réjouit Chris Bowler, coordinateur scientifique de l'expédition et directeur de recherche en biologie à l'Ecole Normale Supérieure et au CNRS :

« L'expédition a très bien commencé, et c'est un vrai voyage d'exploration et découverte, vu tout ce qu'on a trouvé jusqu'à présent : plein de biodiversité méconnue et une quantité de gènes dont on ne connait pas la fonction. Alors il y a encore un travail énorme à venir! »

Des technologies de pointe empruntées à la biomédecine

Mise au point au nord de l'océan Indien, la méthode est désormais éprouvée :

« On a réussi pour la première fois à mettre en place un protocole pour échantillonner et étudier le plancton, du plus petit (moins de 0,00001mm) au plus gros (environ 2mm), des virus jusqu'aux larves de poissons », jubile Chris Bowler.

« On a pu récolter de 20 à 40.000 espèces de protistes eucaryotes (organismes unicellulaires à noyau) dans quelques litres d'eau, exulte aussi Colomban de Vargas, coordinateur scientifique. C'est absolument énorme, on ne s'attendait pas à ces chiffres-là ».

Le plancton (du grec planktos' qui signifie «errer » pour tout ce qui dérive dans les courants marins -sauf poissons et mammifères) est fixé et conservé pour être envoyé dans les nombreux labos partenaires, en Europe et Amérique du nord.

C'est là, en utilisant des technologies de pointe empruntées à la biomédecine comme la microscopie automatique ou la génomique, que les prélèvements commencent à parler.

Inventorier toutes les tailles de plancton

Cet état des lieux, premier de cette ampleur, n'a pas de référent dans l'histoire. Il devrait faire école et permettre de mieux suivre désormais l'évolution de l'écosystème marin.

Chris Bowler souligne : « Ce qui manque actuellement, c'est qu'on ne sait pas comment était l'océan il y a un siècle ou deux, avant la révolution industrielle. Il est démontré que la quantité totale de plancton est en forte diminution depuis 100 ans. Mais on ne sait pas quels organismes ont disparu et comment la composition des écosystèmes planctoniques a changé ».

Le but est donc de faire un inventaire le plus complet possible de toutes les tailles de plancton des virus et bactéries jusqu'aux petits animaux, en prélevant dans des milieux riches en chlorophylle, dans des milieux plus pauvres en surface, à de grandes profondeurs ou dans des lagons...

(...)

Un arsenal coûteux et une aventure périlleuse ...

(...)

En début d'année prochaine, cap sur l'Antarctique

Mais, n'étaient les incertitudes financières d'un programme de cette importance, la voie de Tara, confirmée par sa longue étape dans l'océan Indien, semble maintenant toute tracée.

Avec sa carène d'aluminium fraîchement polie et son petit nez rond repeint en orange fluorescent dans un chantier sud-africain, le deux-mâts se lancent dans la grande houle de l'Atlantique pour rejoindre, en début d'année prochaine, l'Antarctique, qui lui valut son premier nom (‘Antarctica') et deux visites sur le continent blanc, sous la conduite de Jean-Loup Etienne puis Peter Blake.

Un petit pèlerinage pour étudier les diatomées carbophages avant les deux grands rendez-vous des Galapagos et de la côte du Pérou, pour y observer le phénomène d'upwelling, remontée de sédiments qui est ici à l'origine de la plus grande richesse planctonique de la planète.

Pour en savoir plus :

A suivre sur le site les ‘‘Chroniques du plancton'', films éducatifs produits par le Centre National de la Recherche Scientifique (un des partenaires scientifiques de l'expédition) et l'avancement de l'expédition.

Pour lire la totalité de cet article, cliquer sur "Source"

 

Pour en savoir plus sur la situation planétaire

 

........

 

Auteur : Par Jérôme Bastion

Source : www.rfi.fr

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