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Dispute d'astronomes sur la masse de la Voie lactée - Demain l'Homme

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Cette actualité a été publiée le 17/01/2013 à 19h14 par Fred.

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Dispute d'astronomes sur la masse de la Voie lactée

 

Dans ses Contemplations, Victor Hugo évoque "l'astronome, inondé de rayons", qui "pèse un globe à travers des millions de lieues". Si l'on sait aujourd'hui mesurer avec précision la masse du Soleil, des planètes qui l'entourent, de leurs satellites ou bien celle des étoiles lointaines, la tâche est autrement plus compliquée lorsqu'il s'agit non plus d'astres mais d'une galaxie tout entière comme la Voie lactée – à laquelle nous appartenons.

Le problème principal tient au fait qu'on ne peut se "contenter" d'additionner la masse des quelque 200 à 400 milliards d'étoiles qu'elle contient.

Etalées dans une grande spirale d'environ 100 000 années-lumière de diamètre, elles ne sont pas les seules constituants de la galaxie. Ce disque, déjà immense, est englobé dans un halo galactique encore plus grand où, en plus de quelques étoiles, on trouve du gaz et une part non négligeable d'un ingrédient mystérieux : la matière noire.

Les astrophysiciens ne la voient pas parce qu'elle n'émet pas d'ondes électromagnétiques. Dans ce cas précis, contrairement à ce que disait Victor Hugo, les astronomes ne sont pas "inondés de rayons"... Ils ignorent aussi la nature de cette matière noire mais supposent de plus en plus qu'elle est composée de particules n'interagissant pas avec la matière ordinaire dont vous et moi sommes faits.

Mais, malgré tous ces points d'interrogation, ils savent qu'elle est là car ils constatent les effets de sa masse sur l'ensemble de la galaxie. Sans matière noire, la Voie lactée n'aurait vraisemblablement pas pu se former ni conserver sa stabilité au fil du temps.

Quelle balance utiliser pour "peser" un ensemble aussi vaste et hétéroclite que notre galaxie ? Suivant l'outil qu'ils utilisent, les astronomes parviennent à des résultats très différents comme l'illustrent les deux derniers travaux en date, pas encore publiés, mais qui ont déjà fait parler d'eux.

Le premier est une étude américaine menée à l'aide du célèbre télescope spatial Hubble. Ses auteurs se sont intéressés à une galaxie sphérique naine, Leo I. Découverte en 1950, elle présente la particularité de naviguer dans le voisinage de la Voie lactée à 850 000 années-lumière de nous, c'est-à-dire aux confins du halo galactique.

(...)

Les astronomes sont donc loin d'être d'accord et se disputent sur la meilleure manière de déterminer la masse galactique. Chaque méthode a ses avantages et ses inconvénients, ses approximations aussi.

L'ennui, c'est de ne pas réussir à réduire la largeur de la fourchette car, comme l'expliquent dans leur article les auteurs de la seconde étude, passer d'une masse élevée à une masse plus faible "a d'importantes répercussions pour les simulations numériques qui tentent de reproduire les galaxies du type Voie lactée".

Or, c'est en partie de ces simulations que dépend aujourd'hui notre compréhension de la structure des galaxies, de la manière dont elles se sont formées et aussi de leur devenir.

 

Pour lire la totalité de l'article, cliquer ICI

 

Un article de Pierre Barthélémy, publié par passeurdesciences.blog.lemonde.fr et relayé par SOS-planete

 

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Auteur : Pierre Barthélémy

Source : passeurdesciences.blog.lemonde.fr

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