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Départ réussi du rover Curiosity vers Mars - Demain l'Homme

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Cette actualité a été publiée le 27/11/2011 à 22h14 par Jacques.

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La mission Mars Science Laboratory (MSL), avec à son bord le rover Curiosity, a été lancée avec succès le samedi 26 novembre par une fusée Atlas V depuis Cap Canaveral en Floride. Le but de cette mission est d'étudier l'histoire géologique de Mars et de voir si les conditions étaient réunies dans un passé lointain pour permettre l'apparition d'une vie microbienne. La mission initiale est prévue pour durer 23 mois pendant lesquels le rover devrait parcourir une vingtaine de kilomètres.

Mars Science Laboratory est la mission robotique la plus ambitieuse de la NASA et a déjà coûté 2.5 milliards de dollars. Le rover Curiosity est un vrai laboratoire d'analyse : 900 kilogrammes, dont 80 kilogrammes pour dix instruments scientifiques, trois mètres de long, 2,7 mètres de large, 2,1 mètres de haut. Le rover pourra se déplacer grâce à six roues et à un générateur d'énergie nucléaire au plutonium, ce qui lui donnera plus d'autonomie que les panneaux solaires d'autres missions.

Curiosity dispose d'un bras télécommandé de 2.1 mètres de long qui lui permettra d'analyser le sol et les roches aux alentours, mais aussi de forer et de récolter des échantillons pour les autres instruments. Il possède un mât avec une caméra couleur stéréo et haute définition, ainsi qu'un laser capable de vaporiser la surface du sol jusqu'à une distance de sept mètres.

 

 

Il pourra ainsi faire une analyse spectroscopique à distance et choisir les meilleures cibles. Le rover contient de nombreux autres instruments, caméra microscopique, spectromètre à rayons X, détecteur de neutrons, détecteur de radiation, station météorologique, spectromètre de masse, chromatographe, bref une vraie merveille.

La cible de Mars Science Laboratory est le cratère Gale, une formation de 154 kilomètres de diamètre avec un pic central de cinq kilomètres de haut, près de la région volcanique Elysium Planitia. Les sondes spatiales en orbite autour de Mars ont révélé dans ce cratère des indices d'une présence d'eau sous forme liquide il y a deux milliards d'années et des formations d'origine probablement sédimentaire.

L'arrivée sur Mars est prévue pour août 2012, après un voyage de huit mois et demi. Le rover est trop lourd pour utiliser la méthode des airbags des missions Spirit et Opportunity. Une technique beaucoup plus complexe et précise est donc nécessaire. Le freinage commencera avec les moyens habituels, bouclier thermique jusqu'à sept kilomètres d'altitude, puis parachute jusqu'à une altitude de deux mille mètres.

 

 

A ce moment-là, un module d'atterrissage placé au-dessus du rover tel une grue volante va allumer des rétrofusées pour ralentir la chute de l'ensemble. Il descendra encore jusqu'à une dizaine de mètres du sol avant de se stabiliser et de lentement déposer le rover, roues déployées, à l'aide d'un treuil. Une manoeuvre complexe et spectaculaire, sur une autre planète, à laquelle nous souhaitons plein de réussite.

 

Un article de Olivier Esslinger, publié par astronomes.com

 

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Auteur : Olivier Esslinger

Source : www.astronomes.com

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